仙台発、話題の「足こぎ車いす」ベンチャーがいよいよ一般向けに販売

TESS、「コギー」のECサイトを開設

 TESS(仙台市宮城野区、鈴木堅之社長)は、足こぎ車いす「コギー=写真」の電子商取引(EC)サイトを開設し、BツーC(対消費者)向けに販売を始めた。全国146カ所の代理店を通じてリハビリテーション施設などに販売していたが、今後は用途をリハビリに限定せず拡販する。2015年12月期に約1億円だった売り上げを、4年後をめどに4億円まで引き上げる。  コギーは東北大学大学院が開発した介護福祉機器。14年に米国食品医薬品局(FDA)の認証を取得し、米国内で医療機器として認められ、助成金で購入できるようになった。CEマークも取得しており、ECサイトを通じて海外市場も深耕する。  同製品は08年の発売から累計6000台を売り上げている。これまで「Profhand(プロファンド)」の名称で販売していたが、BツーC展開と同時に親しみやすく特徴が分かりやすい名称にした。鈴木社長は「製品を小型化し、子ども用製品を開発したい」とラインアップ拡充に意欲を見せている。 ニュースイッチ2015年06月01日/08日「挑戦する地方ベンチャー」より  TESSの代表取締役鈴木堅之氏が「足こぎ車いす」に出会ったのは、13年前、テレビの前だった。「たまたま見ていたニュース番組で、東北大学の半田康延教授が開発した『足こぎ車いす』が紹介されていました。足が不自由な人でもスイスイと足で車いすをこいでいる様子に『なんだこれは!』と衝撃を受けました」。    鈴木氏のルーツは意外にも宮沢賢治。大学時代に宮沢賢治にとにかく憧れ、宮沢賢治に関する仕事に就きたいと思っていたところ、岩手県に宮沢賢治の理念に基づいた理想郷を目指して設立される福祉施設があると知り、飛び込んだ。  福祉施設で仕事をしていく中で、障がい者が生活していくためにはリハビリが不可欠だと知った鈴木氏は、リハビリを学ぶために専門学校に通うも、資金が尽きて退学。教員免許を持っていたため公立学校の先生となる。障がい者をサポートする仕事に就きたいと悶々としていた中でちょうど出会ったのが、「足こぎ車いす」だったのだ。  足こぎ車いすが普及し、小さい頃から使用すれば、子供たちが走れるようになるかもしれない。障がい者が自立する手段の1つになるかもしれないと思い、前身企業の門をたたいた。  2002年に入社した前身企業は半田教授を中心に電気刺激治療の研究開発がメイン。社内でも足こぎ車いすを担当したのは鈴木氏一人だった。「医療関係者や大学関係者からは「そんなもので本当にリハビリの効果が得られるはずがない」とあまり相手にされていなかったんです」(鈴木氏)。  大学は億単位の資金を投入し、電気刺激治療は大手企業からも注目されていた。しかし外部協力者が現れずに資金繰りが悪化。2008年に会社をたたむことになってしまった。  そこで同年11月に足こぎ車いすの利権を譲り受け、TESSを設立。しかし金融機関はベンチャーへの出資を渋っている時期で相手にしてもらえなかった。足こぎ車いすを製造するにも、車いすメーカーからも自転車メーカーからも断られた。同年12月には資本金380万円を使い果たしあわや倒産か、という状態になってしまったのだ。  そのピンチをぎりぎりで救ったのが、地元商工会。担当者に足こぎ車いすのビデオを見せると感激してすぐに金融機関に取り次いでくれ、日本政策金融公庫の挑戦支援融資制度を受けることができた。  また、製造に関しては、パラリンピックで使われるような高機能車いすメーカーのオーエックスエンジニアリング(千葉県若葉区)にダメもとで設計依頼。すると、予想外に承諾を得られ、「作成してもらった図面を見ると、今までの試作機とは比べものにならないほどかっこいいデザインで、高性能な足こぎ車いすになっていて驚いた」(鈴木氏)。  出来上がった試作機を病院で試してみると、子供たちが「乗りたい」と寄ってきた。足が不自由な患者も車いすをこぐことができ、これを機に、同社と量産モデルの製作を開始したのだった。  足こぎ車いすはなぜ、足が不自由で動けない患者でも漕ぐことができるのか。生後2カ月くらいまでの赤ちゃんの両脚を床につけると、自然と床を脚で交互に蹴って進むような動きをする。これは人間が原始持っている「歩行反射」という性質。足こぎ車いすはこの歩行反射を引きだし、ペダルを小さな脚力でこいで車輪を回せるものである。神経を刺激するためリハビリにも役立つという。  「歩行反射を引き出すためには車いすの座面とペダルの位置、角度が非常に重要。オーエックスエンジニアリングの職人技に助けられました」(鈴木氏)。Mサイズであれば身長145cm~180cmまで対応している。  足こぎ車いすの研究開発は「足こぎ車いす研究会」を組織して行っている。医療関係の先生をはじめ、工学部の先生や介護士など各方面からの知見を取り入れ、TESSが意見を取りまとめてオーエックスエンジニアリングに試作機作成を依頼。試作機をもとに台湾のパートナー企業で量産設計及び生産し、TESSで販売するという流れだ。現在、1年間に1,000台ほどを販売している。  しかし、新しい機器が受け入れられにくい現状もある。「リハビリの常識では、『この状態の人はどうリハビリしてもここまでしか動かないだろう』という常識があり、足こぎ車いすは『ありえない』と言われてしまう」(鈴木氏)。  そこで販売のアプローチは「患者会」という患者に直接アピールする場を活用。効果を実感してもらい、患者から医師に「足こぎ車いすを使用したい」と伝えてもらうようにしたところ、販売の輪が広がってきている。  現在までに5,000台近くが販売されており、今後4~5年かけて年間4万台販売まで伸ばしていきたいという。鈴木氏は「現在、電動車いすの販売台数が減少しています。電動車いすに乗ると足を動かす機会が減り、要介護度が上がってしまうことを懸念する傾向が強まっているからで、足こぎ車いすはそういった今の時代にマッチする製品だと考えています」と話す。  宮城県商工会議所などが実行委員会に参加する「みやぎ優れMONO」にも認定され、他県に行ったときの強みになっている。鈴木氏が「地方発のベンチャーとしての強みは『生活・人との密着性』」と話すように、介護という身近なテーマが人を介してじわじわと共感を広げている。  地域を盛り上げていく活動としても、『生活・人との密着性』をテーマにイベントを開催。住宅展示場で実際の生活に近い環境での試乗会や、足こぎ車いすを利用した旅行などを行っている。 「足こぎ車いすは、健常者も障がい者も希望を持って暮らせるためのアイテムの一つ。使うことによって使用者だけでなく、周りの人も幸せになれるものですね」(鈴木氏)

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